O kwintesencji słownik języka polskiego mówi, że jest to „cecha lub właściwość najbardziej charakterystyczna i najistotniejsza dla danej rzeczy.” W istocie kwintesencja to spolszczenie łacińskiego pojęcia quinta essentia, którego w starożytności, wiekach średnich, a również później używano na określenie piątego, najdoskonalszego elementu, będącego istnością rzeczy, a który łączył w danym przedmiocie cztery elementy: ogień, wodę, powietrze i ziemię. Kiedy w XIII wieku w Europie rozpoczęła rozpowszechniać się sztuka destylacji, pozwalająca wydobyć np. aromat z kwiatów, korzeni i ziół, biegli w tej sztuce alchemicy, poczęli mianem kwintesencji określać otrzymywane przez siebie destylaty.